第七章:北冰洋--地球的气候控制员(1)

上图:北冰洋斯瓦尔巴群岛现在已经被冰雪所盖,这里曾经是世界上主要的渔场

 

       “兰斯号”停泊点附近的冰面上北极熊的足迹。这些足迹提醒我们,在冰面上工作时,要配备武装警卫

厚厚的冰块破碎时发出的刺耳声震荡着我们的内心,仿佛地球被撕裂了一样。与此同时,我们的船头割破冰块时所发出的“吱吱”声在极地冰冷的海洋中回响着。凌晨 2 点时,我们到达了“兰斯号”破冰船的甲板上。现在是北冰洋的仲夏时节,24 小时的白昼使我们无法入睡。冰面上清晰可见北极熊走过的痕迹,这些延伸到地平线的印迹是这片“白色荒野”中唯一的生命迹象。

突然,这些脚印的制造者出现了。它们是陆地上最大的食肉动物,也是少数已知的会攻击人类的动物之一。我们眼前的这头北极熊距离我们的船不到 10 米,个头巨大,毛发蓬松,在夜晚日光的照射下,它的轮廓显得十分高大,令人畏惧。毫无争议,它们是这片空荡的“白色荒野”的统治者。

我们抵达了北冰洋,遇到了这里最具代表性的“居民”。实际上,北冰洋的名字来源于古希腊语中的“arktika”一词,意思是“有熊出没的土地”。可见重达 1760磅的它们给人们留下了深刻的印象。

寒风指数的变化

北冰洋是世界上最小且最浅的海洋,但这里冰冷的海水在控制海洋温度方面起到了非常重要的作用,整个地球的天气和气候也会受到它的影响,因此,它的任何变化都会影响到地球以及我们的生活。实际上,北冰洋确实在发生着变化,而且速度很快----这里变暖的速度是世界其他地方的 2-3 倍。即使是寒风指数稍有变化,都会对这里产生巨大的影响。

 

       这幅卫星图像显示了 2006 年北冰洋的景象,那时,这里的冰盖面积还很大。但从那以后,冰盖面积每年都以 37300 平方英里的速度缩小

直到现在,这里的冰雪还在不断地将热量反射回空中,土地和海洋上方都覆盖着厚厚的冰块,所以这里的温度很低。但是,随着地球温度的逐渐升高,这里的冰雪变得越来越少了。同时,土地和海水现在已经不再反射热量,而是吸收热量----越来越多的土地和海水暴露在了阳光下,使得这里变得越来越温暖。因此,随着冰雪的融化,北冰洋反射热量的能力(反射率)也随之下降,全球气候变暖的速度因而加快了。

据测算,每年都有 37300 平方英里的冰块融化消失。2007 年,北冰洋的冰块覆盖面积缩小到了 150 万平方英里,这是近代以来出现过的最小值。北冰洋变暖会给世界上主要的海洋循环系统造成影响,其融化的冰块也会导致所有海洋的海平面升高。

海洋探险队的最后一次探险将要探索北冰洋地区正在发生的变化,以及这些变化给这里特殊的生态系统所造成的影响。

 

面临危险的北极熊

       位于食物链顶端的北极熊完美地适应了北冰洋----“有熊出没的土地”寒冷的环境

现在,那头北极熊以一种略带威胁的方式扭转了头,从容地走开,迅速消失在一片模糊的背景中。北极熊已经成功地适应了这里的极端环境:冬天,这里的温度达到-30℃,即使是在最热的夏天,温度也不会超过 10 C。北极熊的抗寒“武器”是厚厚的毛皮,毛皮里面的皮肤是黑色的,可以帮助它们吸收太阳微弱的热量。此外,它们皮肤里层的脂肪厚度超过 11 厘米,有助于它们维持体温。实际上,北极熊的保温能力很强,以至于它们不得不缓慢行动,来防止体温过高。

北极熊与灰棕熊是近亲,但它们的毛皮褪去了所有的颜色----体表的白色是毛皮反射太阳光的结果。这种毛色的退化也为它们带来了便利,在捕食海豹、白鲸甚至小海象时,它们只需要躺在白色的冰上就可以很好地隐藏自己。北极熊主要在冬季捕食,因为它们需要借助冰块来接近那些浮在海上的猎物。在此期间,它们需要囤积大量的脂肪以度过之后短暂的无冰季节。

 

   实际上,北极熊的皮毛是没有颜色的,我们所看到的白色是因为它反射了光线

和这里的其他生物一样,北极熊也面临着海水升温所带来的威胁。即使是轻微的温度变化都会给它们带来严重的后果----因为这意味着冰块在春季会提前融化,而在秋季会推后形成。北极熊的捕猎时间会因此变短,生活状况也会随之恶化。它们在无冰期每周体重都会下降 22 磅,这对怀孕的北极熊以及北极熊幼崽来说是致命的。

因此,我们急于调查今年这里的浮冰覆盖情况:不仅仅是调查浮冰的面积,还要调查其厚度。我们计划进行一次冰下的极限潜水来调查这里的情况。显然,即使在船上我们都面临着危险,更不用提在水中了。如果有人从船上跌入冰凉的海中,恐慌和惊吓足以诱发心脏病。此外,由于冷水吸收人体热量的速度是空气的 32 倍,因此一旦落水,救援时间就尤为珍贵。

有时,哺乳动物在冷水中会出现潜水反射,这是一种在遇到冰水时自身产生的极端生存机制,身体的新陈代谢会自动停止,血液不再流入手臂和腿中,只在一些主要的器官----心脏、大脑和肺部进行循环,且心跳每分钟只有 6~8 次。在救援队到来之前,这机制通常可以给生存带来一线生机。在甲板上工作的地面辅助人员一遍又一遍地温习着这种想法,即将入水的队员们也在进行着思想斗争。

 

       “兰斯号”停泊在了距高北极点大约 500 英里的地方。我们之所以来到如此偏北的地方,是为了调?那些年代比较久远且到目前为止还没有被破坏过的冰川

除了正常潜水可能会面临的危险之外,潜入浮冰下方还会遇到其他危险。由于潜水员上方是厚达几米的冰块,一旦他们在水下发生什么不测,想要逃到水面上几乎是不可能的。除此之外,出于浮冰还在不停地移动,所以他们的入口会随之改变甚至被完全封死,他们会被困在水中。尽管危险重重,但这次潜水势在必行,因为在水下观察浮冰对于我们了解冰层的厚度和现状都是非常重要的。

海冰与淡水冰山或冰川不同,它是结冰的海水,即浮到海面的海水冰晶接合而成。随着冰晶越积越多,冰层的厚度也随之增加,久而久之,可以形成面积达 600 万平方英里的漂浮冰层。由于浮冰没有固定于海岸线或者海底,所以受到潮汐和洋流的影响,它们可以在一天内移动 6 英里的距离。