人类简史

  第一章 人类的起源 ( 1)

 

古老的地球

1897年,地质学家罗斯福指出,通过测量放射性衰变可以测定岩石的年龄。在对世界各地的岩石进行勘测之后,他发现地球的历史很可能一直延续了几十亿年。虽然给出了这些信息,但是却没有一块岩石真的适合用来代表整个地球的年龄。在此基础上,20世纪50年代初期,美国地质学家帕特森另辟蹊径,尝试从掉落到地球上的陨石入手。他对撞击出巴林杰陨石坑的戴亚布洛峡谷陨石标本进行分析,并发表了著名的论文《陨星和地球的年龄》,确定地球存在了45亿5000万年(正负7000万年),由此,人们才准确地知道地球诞生的时间。

太阳在宇宙中原本是一个大火球,地球也并不是如今这样适合人类存活的样子,而是一个小火球,地表上到处都是流动的岩浆。涌动的岩浆并没有什么可以燃烧的东西,甚至连液态的水都不存在,只有硫黄蒸汽和金属蒸汽里夹杂着一丝丝的水分。直到现在,地球的核心仍然是沸腾的岩浆,而温和、坚硬的地表则是岩浆凝固而成的。火焰总有燃尽的一天,只是要让岩浆退去,岩石形成,需要几百万年的时间。就这样,悠久的岁月让地球经历着极为缓慢的蜕变,才渐渐形成了我们现在所知的样貌。雨水在地面上冲刷出沟壑、峡谷等各种地形,并形成了河流、湖泊,以及原始的海洋。

太阳的年龄渐渐成长,离地球也越来越远,于是收敛了最初暴烈的心性。阳光和煦地洒向大地,一切变得宁静又美好。

生命的源头

然而有一天,却有一些细微的骚动出现在本该一片沉寂的海面上。是一个细胞,一颗生命的种子,虽然他还很小、很脆弱,无法对环境产生一些比较明显的影响,但在漫长的时间里,它不断地分裂、繁殖,一部分长出根茎、技叶,变成了植物;而另一些则长出了腿、触角、尾巴之类的器官,在只有浅绿色的、结构简单的最初级植物的海洋中游荡。直到有一天,海洋已经被植物充塞,于是一些植物被迫向陆地扎根。而那些初等的动物也不再将好奇心局限在海洋里,它们进化出了可以爬行的四肢,使陆地生活也能够变得得心应手,于是浮出了水面。它们的四肢越发发达,躯体也不断向庞大进化,这就是我们耳熟能详的恐龙了。

远古的爬行类里有许多庞然大物,尤其是食草类的动物,如鱼龙、斑龙和雷龙,长30-40英尺都是很正常的,它们的腿就像柱子一样粗壮。还有一些比较轻盈的爬行类,为了躲避肉食动物的爪牙,躲到树顶上,之后也一直在高处栖息,不轻易落到地面了。它们没有多少路需要走,只需要在这棵树和那棵树的枝头间跳来跳去,于是它们前肢的一部分进化得又宽又平,像降落伞一样,能够让它们在下落的时候更缓慢稳当,然后又经过一段时间,它们的“降落伞”长出了羽毛,成了名副其实的翅膀,而这些就是最初的鸟类了。

那是一个属于恐龙的时代,然而突然有一天,这种曾经称霸过地球的生物却彻底灭绝了。科学家们至今无法确定其中的原因,可能是因为地球气候在短时间内发生了剧烈的变化,让它们无法存活,但最让人信服的说法是,在恐龙年代末期,地球遭到了小行星的撞击。美国科学家曾经在六千五百万年前的地层当中发现了高浓度的铱,超过正常含量几十倍甚至数百倍,其只可能在陨石中找到。他们还根据铱的含量,测算出那颗小行星的直径大约有十千米那么长。而那时候,正好是恐龙灭亡前的那段时间。小行星的撞击引起了德干高原强烈的火山爆发,使地球板块的运动方向发生了变化,甚至在之后的几年中,地球的大气层中仍然满是两颗行星撞击扬起的尘埃、蒸汽和火山灰,连阳光都无法穿透。恐龙的时代就这么结束了。

而这之后,地球就是另一种生物的天下了。这种生物在体内孕育下一代,并以母乳哺育幼儿,而不是像爬行类一样将蛋下在外界,然后再进行孵化,这种生物就是哺乳动物。其实原始的哺乳动物出现得比鸟类还要早几百万年,然而最初的时候,它们只是一些不起眼的小东西,而且数量十分稀少,在体格庞大、数量繁多的其他物种的映衬下,很容易就被忽视了。这些早期哺乳动物并不是偶然地、没有任何预兆地站到了自然界的顶峰,就像在它们之前曾经繁盛一时的那些食草、食肉的爬行动物一样,终有一天也会因为环境的更迭被拉下神坛。它们之间最根本的区别,其实是哺乳动物养育后代的方式,它们对后代的照顾堪称无微不至。几乎所有的爬行类动物在产卵之后都会对其不管不顾,任它自己孵化,一破壳就要独自应对危险的自然。孩子们与自己的父母毫无联系,甚至不知道它们是谁。但哺乳动物则不同,在父母哺育后代的过程中,交流、模仿、教育都是存在的。一个生物并不仅仅是作为个体存在,还有血脉、族群之间的联系。

在诸多因素的作用下,虽然哺乳动物大脑的大小一开始跟别的生物并没有什么显著的区别,然而根据在地下发现的化石,在有迹可循的漫长岁月中,它们的脑容量普遍而稳定地处于一种增长的过程。当时有一种哺乳动物生活在密林之中,长得有点像猴子或者猩猩,但又稍微有点不太一样。在猎食的过程中,它们的前肢渐渐灵活,并且进化出了像手一样的爪子;后肢也越发有力,直到能够仅凭两足站立,并且保持整个身体和平衡—这就是我们人类最早的祖先。

人类的祖先样貌丑陋,前额很低,下颌又非常突出,与现在的人类几乎看不出有什么共同点。他们身材比人类高大得多。他们的全身都附着着又粗又长的毛发,四肢仍然是猿猴的样子,然而手指却要灵巧许多。他们居住在密林之中,而且尚未学会使用火。他们日出而作,四处寻找可以果腹的食物,等太阳落山,就找一个隐蔽的地方躲过危险的夜晚。因为夜晚降临,就会有许多嗜血的野兽出来觅食,而人类并没有锐利的牙齿或是可以与之抗衡的工具。

但他们确实已经制造出了一些可以使用的简陋石器。人们曾经在欧洲发现过一些燧石和石块,被刻意削凿出锋利的边缘,可以起到锤子或刀的作用,但要跟猛兽搏斗就显得颇为不足了。根据它们的地层年龄,可以推算出那是在50万到100万年之前。后来,在海德堡,人们又挖到了一些别的原始石器,大约是二十五万年前那段时间入土的,比前面所说的那些要精细得多,还有一块巨大的下颚骨。科学家在研究之后得出结论,拥有这片下颚骨的生物是一种与人类长相相似的巨兽,躯干庞大,四肢粗壮,毛发浓密,但他们更倾向于认为这种生物只是一种与人类相近的种族。还有在苏塞克斯的皮尔当沉积层中,也曾经发现过与人类的头盖骨形状相似的巨大头骨,甚至比现存所有类人猿的头骨都要大。这种生物也并非人类的先辈,而且跟海德堡所发现的生物不是一种。这说明在那些久远的时代,也许还有别的有机会发展成高等智慧的生物存在,但到今天,就只剩下人类而已。