1492年前后的北美印第安人(鼠标移到图像上可局部放大)

人们常说是哥伦布发现了新大陆。不过,对于美洲土著居民印第安人而言,所谓的『新大陆』却是他们祖祖辈辈生活的家园。根据考古资料,美洲印第安人来自亚洲,属于蒙古人种美洲支系。在数万年前的冰川纪末期,由于大量的海水被冻结成冰川,海平面下降,现在的白令海峡当时是一片野生动物时常出没的荒原。大约在2.54万年前,一群群游牧部落无意间从西伯利亚穿过白令海峡这片荒原,来到了阿拉斯加,并逐步向南迁徙,足迹渐渐遍布整个美洲。

 经过世世代代的繁衍生息,在欧洲人到来前,在今天美国境内大约生活着150万至200多万印第安人。不同地区的印第安人,在语言、文化习俗、居住模式等方面都有很大的区别。古人类学家据此将北美印第安部落分成若干『文化区』。附图就反映了这些文化区和主要的印第安人部落的分布状况。从地理位置看,美国本土主要属于东北、东南、大平原、高原、大盆地、西北海岸、加利福尼亚、西南八个区域。阿拉斯加则包含北极区和亚北极区的部分土地。

东北区靠近大西洋,春夏温暖湿润,冬季气候寒冷,多森林、河流、湖泊。这里生活着易洛魁、阿尔贡金等印第安人部落或部落联盟。当地的印第安人大多已经发展到了新石器时代,掌握了以玉米、豆类、南瓜种植为主的农业技术。东南区东临大西洋,南濒加勒比海的墨西哥湾。这里光照充足、土地肥沃、气候湿热。到15世纪,在这一区域繁衍生息的印第安纳人,包括切诺基、克里克、契卡索等部落或部落联盟。

密西西比河以西是一片广袤的大平原区。这里是苏族、阿拉巴霍、阿帕奇等印第安人部落的家园。这里降水稀少,环境与密西西比河以东地区相比,要恶劣得多。大平原以西为西北海岸区、高原区、大盆地区、西南区和加利福尼亚区。这里位于落基山脉的范围内,地形起伏大,气候条件恶劣,土地贫瘠,交通不便,很多印第安部落与世隔绝,社会经济发展水平很低。北美东北部的阿拉斯加地区气候极其寒冷,但是一些印第安人仍然在那里安居下来。北极区的爱斯基摩印第安人懂得修建冰屋的技术,以捕鱼、猎杀海豹为生。

印第安人在美国历史上扮演了非常重要的角色。他们是北美农业的先驱者,培植也了玉米、马铃薯、西红柿、南瓜等农作物。他们留下的农作物种类,约占现在美国全部农作物品种的七分之四。印第安人在和大自然的斗争中学会了设陷阱捕捉海狸和狐狸,在无人迹的荒野中以火把寻路,用野草制药、用玉米制糖等实用技术。没有他们的帮助,欧洲殖民者很难在北美立足。印第安人的民主制度对于美国政治体制的形成也发挥过积极的影响。